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L’armée nigériane a affirmé jeudi qu’Abu Musab al-Barnawi, le chef d’un groupe extrémiste lié à l’État islamique accusé d’avoir tué des centaines de personnes dans le nord-est, était décédé.

Il n’y a pas eu de confirmation immédiate de la part des militants.

Le général Lucky Irabor, chef d’état-major nigérian, a déclaré aux journalistes qu’Al-Barnawi « reste mort », sans donner de détails sur les circonstances qui ont conduit à sa disparition.

Il n’a pas été possible de corroborer cette affirmation de manière indépendante et l’armée n’a donné aucun autre détail sur la façon dont elle savait qu’il avait été tué.

Le père d’Al-Barnawi, Mohammed Yusuf, était le chef fondateur de Boko Haram, le groupe extrémiste islamique qui mène une insurrection depuis plus d’une décennie maintenant.

La violence s’est également propagée au Niger, au Cameroun et au Tchad voisins, déstabilisant la région du lac Tchad.

Al-Barnawi s’est fréquemment heurté à l’homme qui a remplacé son père, Abubakar Shekau, et s’est séparé en 2016 pour former l’État islamique dans la province d’Afrique de l’Ouest ou ISWAP.

L’inquiétude s’est accrue au sujet de l’ISWAP ces dernières années, en particulier lorsque le groupe a commencé à cibler des civils travaillant pour des organisations d’aide internationales dans le nord-est.

La faction dirigée par Shekau avait semblé affaiblie et en mai, il a été annoncé qu’il avait été tué lors d’affrontements avec des combattants liés à Al-Barnawi.

Les analystes de la sécurité disent qu’Al-Barnawi, cependant, n’a pas réussi à convaincre des milliers de membres de Boko Haram qui avaient été fidèles à Shekau et que beaucoup se sont rendus à l’armée nigériane à la place.

Contrairement à Boko Haram, qui visait souvent violemment les populations civiles, l’ISWAP d’al-Barnawi ciblait l’armée nigériane et ceux qui aidaient les soldats.

Lors de la conférence de presse, Irabor a ajouté que l’insécurité, comme d’autres menaces, en particulier dans le nord du pays, « ne se limite pas aux frontières » et a déclaré que le gouvernement nigérian travaillait en étroite collaboration avec ses pays voisins dans la lutte contre le terrorisme et d’autres formes de criminalité.

« Si tout va bien dans notre maison et ne va pas bien avec notre voisin, alors, bien sûr, nous ne pouvons pas avoir la paix », a-t-il ajouté.

Le conflit au Nigeria a directement causé la mort de 36 000 personnes, selon des responsables de l’ONU, avec plus de 2,3 millions de personnes déplacées.